In het nieuws omdat Deliverect, de start-up die Zhong Xu met zijn zakenpartner Jan Hollez heeft opgericht, 3 miljoen euro ophaalt bij de investeringsfondsen Smartfin (Jürgen Ingels) en Newion (Nederland).

De Gentse foodtechpionier herneemt zijn succesrecept.

‘Het gevoel is hetzelfde, alleen gaat het deze keer twee keer zo hard’, zegt CEO Zhong Xu (34) over de expansie van Deliverect, het online softwarebedrijf voor de horeca dat hij een jaar geleden met zijn zakelijke kompaan Jan Hollez begon. De Gentse ondernemer maakt de vergelijking met de opgang van Posios. Hun eerste foodtechproject, van een jaar of zeven geleden, ontwikkelde met iPads verbonden digitale kassasystemen. In 2014 verkochten Zhong Xu en Hollez het aan het Canadese Lightspeed. De twee werden hoge directeurs bij Lightspeed, maar vorig jaar zegden ze hun overnemer vaarwel om zich op hun nieuwe kindje te concentreren.

De computerwetenschappers, die elkaar goed leerden kennen bij het Luikse televisiedienstenbedrijf EVS, bleven bij hun succesformule: software voor de horeca. Deliverect verwerkt voor restaurantuitbaters de online bestellingen die binnenlopen via apps als Ubereats of Takeaway.com tot één overzicht. Het platform legt ook een digitale verbinding met het kassasysteem, wat voor het restaurant de financiële rapportage vergemakkelijkt en de kans op menselijke tikfouten vermindert.

De start-up komt in een stroomversnelling, want Zhong Xu en Hollez hebben de investeringsfondsen Newion Investments en Smartfin Capital kunnen overtuigen er 3 miljoen euro in te investeren. De twee techfondsen brengen elk de helft in. Het Nederlandse Newion is vooral bekend als financier van de Belgische techparel Collibra. Achter Smartfin schuilt de alomtegenwoordige techondernemer Jürgen Ingels. De kapitaalinjectie komt boven op een eerste, kleinere financieringsronde van 675.000 euro vorig jaar.

‘We hebben bewust gekozen voor lokale verankering. Dat Newion veel ervaring heeft met internationale groeiverhalen, is een pluspunt’, zegt Zhong Xu, die samen met Hollez de meerderheid van het bedrijf behoudt. Lightspeed en de Leuvense innovatiehub Imec blijven aan boord als kleine aandeelhouders van het eerste uur.

Het basispakket van Deliverect kost 45 dollar (40 euro) per maand. Zhong Xu verwacht een wereldwijd toenemende vraag, omdat maaltijdbezorging een cruciale groeimotor van stadsrestaurants wordt. ‘Voor sommige ‘fast casual’ restaurants zijn leveringen aan huis al goed voor 20 tot 30 procent van de omzet’, zegt hij. ‘De digitale revolutie van reisbureaus, met websites als Booking.com, is nu aan de gang in de horeca.’

De in Sjanghai geboren bedrijfsleider wijst op nog meer tekenen. ‘In sommige stadswijken rijden de maaltijdkoeriers van Ubereats, Takeaway.com of Deliveroo elkaar voor de wielen. De Duitse ‘cloud kitchen’ Keatz, een verzameling restaurantmerken die volledig op thuislevering mikt, haalde vorige week 12 miljoen euro vers geld op. En zelfs Uber-stichter Travis Kalanick broedt op plannen met maaltijdenbezorging.’

Omdat alle software op afstand vanuit het hoofdkwartier in Gent beheerd wordt, zijn restaurants over de hele wereld potentiële gebruikers van Deliverect. Het slaagde er in korte tijd in hippe restaurantketens als Ellis Burger en Lucy Chang klant te maken en telt inmiddels klanten tot in Dubai, Australië en Canada. ‘We willen groeien via een stad-per-stadaanpak’, zegt Zhong Xu. De concurrentie in Europa is beperkt, in de VS is ze groter.

‘De verse miljoenen gaan we besteden aan onderzoek en ontwikkeling, zodat meer soorten kassa’s ons platform kunnen gebruiken’, zegt Zhong Xu. ‘Maar we willen vooral onze ‘go-to-market’-teams versterken, zoals salesmensen die restaurants aan boord halen. Ons personeel zal dit jaar uitbreiden van 16 voltijdsen tot 38 à 45, allemaal in Gent.’